Insulin Resistance and Acanthosis Nigricans in Kids

What is Insulin and where does it come from?

Insulin is a hormone produced by an organ called the pancreas. Insulin tells many tissues of the body to allow sugar to enter the cells. We need sugar in our cells because it is the main energy source for our body. Sugar is the fuel for our body like gasoline is the fuel for a car.

Why is Insulin so important?

Our bodies convert the food that we eat into energy. This energy is used for our muscles, brain, and heart. Like a car, a steady stream of fuel is important for good performance. For our body to perform at its best, Insulin levels in the blood are constantly adjusted by the body to keep blood sugars normal at all times. In persons without diabetes, blood sugar levels will remain between 80-120 before meals no matter what or how much food has been eaten.

There are many things that raise the blood sugar, but insulin is the only hormone that can lower your blood sugar.

What is Insulin resistance?

Insulin Resistance happens when insulin is blocked or reduced. Even though there is plenty of insulin, the insulin does not work properly. When the insulin is not working well, the body has to make even more insulin just to keep blood sugars normal.

Why did you become Insulin resistant?

It is believed that Insulin Resistance is inherited by many persons, but there are other possible causes like medications or being overweight.

Does this mean you may have diabetes?

When persons are told they have Insulin Resistance only, this means they do not have high blood sugar or diabetes…YET. If they don't take care of it, this will probably lead to diabetes.

What age can Insulin Resistance begin?

There is no exact answer for this. Some believe that a person may be born with this trait. Others argue that it happens when a person gains a lot of weight. In truth, both explanations could be true. We believe that many children in South Texas are born with a trait to develop Insulin Resistance. In other words, it's in their genes. This makes it easier for them to gain weight more quickly than others, and it may make them eat more food than normal to feel "full". We can't change the things that were passed down from your family tree, so it's not your fault. But we can do some things to fight back against the Insulin Resistance.

Why do people with Insulin Resistance gain weight?

The ability to produce and store fat is present in persons with Insulin Resistance and may even be higher than normal. Insulin makes the fat cells store unused energy as fat. And so, with high insulin levels, all that extra insulin will grab any extra fuel (from food) that is not being used for energy and store it as fat in your body. This equals more weight gain!

High insulin levels can also cause rapid growth of muscle, bone, and other tissues. It is quite common for a child with insulin resistance to be not only heavier, but also taller and appear more mature for his years compared to other children the same age.

Why can Insulin Resistance make you feel hungry all the time?

High insulin levels may act to make persons hungrier and take larger portions of food before feeling "full". This may be the reason that people with Insulin Resistance eat more than those without this condition.

Besides obesity, what other problems can Insulin Resistance cause?

  • delayed onset or irregular menstrual cycles
  • problems with fertility
  • high blood pressure
  • hardening of the arteries
  • high cholesterol and high triglyceride levels
  • excessive body hair

As a result of being overweight, bone and joint injuries and even Obstructive Sleep Apnea (breathing that stops while you sleep) occur.

What is Acanthosis Nigricans?

Acanthosis Nigricans (AN) may be the reason you were referred here. AN is a discoloration of the skin (often dark) on the following areas:

  • around the neck
  • under the armpits
  • along the waistline in the groin area
  • on the knuckles, elbows and toes

Some persons with more severe cases may have the following:

  • thick skin tags (or polyps) around the neck
  • darkened areas around the nose, eyes, and cheeks
  • dark stretch marks on the inside bend of the elbow

Most parents have thought this skin change was due to dirt and have tried to scrub the area clean. This is not a skin infection or other skin disease, but an indicator that Insulin Resistance may be present. We have found that the amount of AN does not always reflect the severity of the Insulin Resistance.

What causes Acanthosis Nigricans?

In young persons, AN is a visible marker which strongly suggests insulin resistance. Higher than normal insulin levels in the blood stream causes the growth of darkened skin over certain areas of the body. There is no skin treatment that will get rid of AN. Acanthosis Nigricans may lighten up and possibly go away by treating the root cause: Insulin Resistance…but it can take months or years to do so.

Don't be surprised about not ever hearing about AN. Many doctors and nurses don't know what it is or what it represents. Because very few people have heard about it, many health professionals do not recognize AN as an early warning sign for diabetes and other health problems.

Insulin Resistance: What does this all mean?

Insulin resistance is extremely common in South Texas. Since Insulin Resistance is the first step leading to the development of type 2 diabetes (formerly known as adult diabetes) it is important we stop it before it can cause this serious condition. The only way to reverse this trend is by educating doctors, nurses, schools, and parents of what can happen if it is left untreated.

How can Insulin Resistance be diagnosed?

The following history and blood work will be obtained:

  • Presence of Acanthosis Nigricans
  • Family history of type 2 diabetes
  • A fasting (no food after midnight) blood test for insulin levels
  • Blood sugar (glucose) test

The blood sugar test will most often be normal but the insulin levels will usually be elevated.

How is Insulin Resistance treated?

At this time, Insulin Resistance can be attacked by only three ways:
Nutrition (diet), Exercise, and Medications. Not surprisingly, these are some of the same treatments used to also treat type 2 diabetes.

Nutrition (diet)
Making better food choices is vital to controlling your weight gain. If your parents are not good at making proper food choices, you may not be able to make good choices either. It is very important for the family to obtain professional help from an experienced nutritionist. You can start by reducing sugar and fried foods in the diet.

One visit to your nutritionist is not sufficient. Frequent visits are needed to answer questions and review eating patterns.

Exercise (physical activity, play)
Exercise allows the insulin you produce to work better on the muscle tissue. The effect is rapid and begins with the first episode of exercise. Even a small level of activity (such as a 15-20 minute walk) can improve the sensitivity of the body to insulin for a day or two. If exercise is regular enough, it can:

  • Improve insulin resistance
  • Slow weight gain
  • Help in reducing weight in children and adults

The decision to use any mediation for insulin Resistance depends on your situation and is made only after a careful medical examination and discussion with your doctor.

If your doctor feels you need medication, it is important you take it exactly as
directed. If you run out or decide to stop taking it, you must notify your
doctor immediately.

Putting It All Together
AN is a serious health threat. If left untreated, it could lead to diabetes and other serious illnesses in the future. You and your family can fight AN and insulin resistance but you cannot treat this by yourself. It is important for you to:

  • See your doctor regularly 
  • Follow your diet 
  • Begin slowly on an exercise program and exercise regularly 
  • Take your medication as directed. 

Remember…your body will not change overnight but every change you make can improve your health!

The Driscoll Children's Hospital Diabetes Team:

Stephen W. Ponder, MD, CDE

Susan Sullivan, RN, CDE
Phyllis Secraw, RN, DE
Melissa Claire, RN, DE
Meaghan Wickersham, RD


Resistencia a la Insulina y La Acantosis en los Niños

Qué es insulina y de donde viene?

Insulina es una hormona producida por el pancreas. La insulina comunica a los tejidos del cuerpo que permita entrar el azucar en las células. Las células necesitan azucar porque es la energía para nuestro cuerpo. Azucar es el combustible para el cuerpo. Es como gasolina para un carro.

Porqué es la insulina tan importante?

Nuestro cuerpo convierte la comida que consumimos en energía. Esta energía es usada en los músculos, el cerebro, y el corazón. Para que nuestro cuerpo trabaje bien, la insulina se ajusta constantemente para que el azucar en la sangre se quede normal todo tiempo. En personas que no tienen diabetes los niveles están dentro de 80-120 mg/dL antes de comidas.

Hay muchas cosas que pueden subir el azucar en la sangre, pero la INSULINA es la única hormona que puede bajar el azucar en la sangre.

Qué es resistencia a la insulina?

Resistencia a la insulina sucede cuando la insulina es bloqueada o reducida. Aunque si hay insulina en el cuerpo, la insulina no trabaja como debe de trabajar. Cuando la insulina no está trabajando bien, el cuerpo tiene que hacer más insulina para mantener el nivel de azucar en la sangre a un nivel normal.

Porqué usted se volvio resistente a la insulina?

Se cree que muchas personas son resistente a la insulina por herencia, pero hay otras razones como reacciones a ciertos medicamentos, o el sobre peso.

Quiere decir esto que usted pueda tener diabetes?

Cuando le dicen a la persona que solamente tienen resistencia a la insulina, quiere decir que no tienen el azucar alta y no tienen diabetes…En ese momento. Pero si no se cuida probablemente le puede dar diabetes.

A qué edad empieza la resistencia a la insulina?

No existe una respuesta exacta. Algunos piensan que se nace con esta condicion. Otros creen que pasa cuando una persona sube mucho de peso. La verdad es que estas dos teorías pueden ser correctas. Nosotros creemos que en el sur de tejas muchos niños nacen con la tendencia a desarrollar resistencia a la insulina. En otras palabras está en sus genes. Por eso es más común que estos niños ganen peso más fácil que otros y que sientan mas hambre y quieran comer más para sentirse llenos. Como es una enfermedad heredada no se puede evitar, ni es culpa de nadie. Pero nosotros podemos luchar para combatir la incidencia de este problema.

Porqué las personas con resistencia a la insulina ganan peso?

La habilidad para producir y guardar grasa esta presente con mas fuerza en personas con resistencia a la insulina. Esta es la razón para el aumento de peso.

La insulina hace que las células grasosas guarden la energía que no es usada en forma de grasa. Asi es que con niveles altos de insulina, la extra insulina que no se usa se convierta a aumento de peso.

También niveles altos de insulina, hacen madurar más rápido el proceso de crecimiento. Por eso muchas personas con resistencia a la insulina crecen mas rápido que los demás niños y aparentan ser más desarrollados que otros chicos de la misma edad.

Porqué la resistencia a la insulina incrementa el apetito a toda hora?

El nivel más alto de insulina puede hacer que se necesiten porciones más grandes de comida para sentirse lleno. Esto puede ser la razón porque personas con resistencia de insulina comen más que los que tienen esta condición.

Además de obesidad, que otros problemas puede causar la resistencia a la insulina?

  • demora en el principio de la menstruación o ciclos irregulares

  • problemas de fertilidad

  • presión arterial alta

  • endurecimiento de las arterias

  • colesterol y triglicéEridos elevados

  • excesive pelo corporal

Por tener sobrepeso, puede haber problemas en las articulaciones o tener trastornos al dormir como interrupción de la respiracion cuando se duerme (Apnea Obstructiva del Sueño)

Qué es la Acantois Nigricans?

La Acantosis Nigricans (AN) fue probablemente la razón para que lo enviaran a esta clínica. AN es una decoloración de la piel (a menudo obscura) en las siguientes zonas del cuerpo

  • alrededor del cuello

  • bajo las axilas

  • alrededor de la cintura o en la zona de las ingles

  • en las coyunturas, articulaciones, codos, o dedos de los pies

Algunos personas con casos más severos, pueden también tener lo siguiente:

  • verrugas alrededor del cuello

  • obscureciemiento de la piel alrededor de la nariz, ojos, y mejillas

  • estrías obscuras en los pliegues de los codos o las rodillas

Al prinicipio muchos padres han confundido estas manchas con mugre, y lo han tratado de limpiar, pero estas manchas solo representan resistencia a la insulina. No siempre su nivel de pigmentación representa el nivel de resistencia a la insulina.

Qué causa la Acantosis Nigricans?

Resistencia a la insulina es la única causa de estos obscurecimientos de la piel. Los niveles altos de insulina hacen que la piel adquiera esta coloracion obscura. Lo unico

que puede hacer que estas manchas se aclaren o desaparezdan, es un tratamiento bien delineado de esta condición. Pero esto puede tomar meses o años.

No se sorprenda si muchas personas, incluso profesionales de la salud. No están enterados de esta condición. Solo recientemente se ha reconocido su importancia como un indicador de posible diabetes en el futuro y otros problemas de salud.

Qué quiere decir resistencia a la insulina?

La resistencia a la insulina es extremamente común en el sur de Texas. Ya que esta condicion es el primer paso hacia el desarrollo de Diabetes type II (antes concocida como Diabetes del Adulto). Es muy importante disminuir este proceso, antes de que cambios peores ocurran. La única manera de poner reverso a esta situacion es a traves del la educacion de doctores, enfermeras, profesores, padres de familia y niños para que asi se enteinda esta condición y no se mantenga sin tratamiento.

Como se puede diagnosticar la resistencia a la insulina?

A traves de la historia clínica y de algunos resultados de examenes sanguinos asi como:

  • La presencia de Acantosis Nigricans

  • Historia familiar de Diabetes type II

  • Niveles de insulina en ayunas

  • Nivel de azucar/glucosa en ayunas

Generalmente el nivel de azucar en la sangre esté normal, pero los niveles de insulina estén altos.

Como se puede tratar la resistencia a la insulina?

Por ahora podemos atacar este problema de 3 maneras diferentes:

Nutricion (dieta), Ejercicio, y Medicinas. Estos tratamientos son los mismos usados para la Diabetes type II.

Nutrición (dieta)

Escoger comida mas adecuada es una clave para controlar el exceso de peso. Esto es un compromiso de toda la familia porque si los padres no saben comer y cocinar lo adecuado dificilmente los hijos lo aprenderan.

Por eso es muy importante que la familia hable con uno/una nutricionista. Pero mientras tanto usted puede reducir la cantidad de azucar y grasa en las comidas.

Una sola visita con el nutricionist no es suficiente. Se necesitan varias citas, para poder mejorar las condiciones de alimentación.


El ejercicio ayuda a que la insulina trabaje mejor en los tejidos musculares. El efecto es muy rápido, aun pequenas caminatas de 15-20 minutos harán su cuerpo más sensible a la insulina. Si usted empieza a hacer ejercicio de una manera mas regular:

  • Va a disminuir la resistencia a la insulina

  • Va a disminuir la subida del peso

  • Ayudara a bajar el peso previamente ganado


La decisión de usar medicinas para tratar su resistencia a la insulina depende de un cuidadoso análisis de su caso por su médico.

  • Si su doctor decide comenzar el tratamento. Es muy importante seguirlo de acuerdo con la orden. No suspenda la medicina por ningun motivo sin antes consultar a su doctor..


AN es una amenaza seria a su salud si se deja sin tratar. Lo puede llenar a tener diabetes y otras enfermedades. Con la ayuda y el apoyo de su familia, y su doctor y el grupo de profesionales usted podra salir adelante. Es muy importante que usted:

  • Vea a su doctor con regularidad

  • Siga su dieta

  • Comiance a hacer ejercicio lento pero progresivamente y sobre todo de manera regular

  • Tome su medicina como se le indique.

Recuerde: Usted no vera cambios de la noche a la mañana pero cada cambio favorable, asi sea pequeno mejora su salud!  

The Driscoll Children's Hospital Diabetes Team:

Stephen W. Ponder, MD, CDE

Melissa Claire, RN, DE
Jennifer Clark, RD, LD
Phyllis Secraw, RN, DE
Susan Sullivan, RN, CDE